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La leucemia es el cáncer de un tipo de células sanguíneas: los glóbulos blancos. Este tipo de cáncer se inicia en la médula ósea y puede extenderse hacia la sangre, el sistema linfático, el bazo, el hígado, el cerebro, la médula espinal, los testículos y otros órganos.

Causas y tratamiento

Causas

Los científicos no han logrado establecer una causa definitiva para explicar la aparición de la leucemia, sin embargo, se sabe que una combinación de factores genéticos y ambientales contribuye al desarrollo de la enfermedad.
Con respecto a la genética, existe evidencia acerca de alteraciones en el ADN (molécula donde se encuentra la información) de los glóbulos blancos, responsables de la respuesta inmunológica (defensa) del organismo. Debido a este defecto, los glóbulos blancos no cumplen adecuadamente su función en la inmunidad del organismo, volviéndolo más sensible a infecciones.

Adicionalmente, en la leucemia,  los glóbulos blancos proliferan y se acumulan en los tejidos, produciendo tumores malignos.


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Tipos

En la actualidad, se han identificado muchos tipos diferentes de leucemia, sin embargo, a nivel general se tienen en cuenta dos criterios para clasificarlas, la rapidez con que se desarrolla la enfermedad y el tipo de células que se afectan.

De acuerdo a la velocidad con que se desarrolla la enfermedad, esta puede ser crónica o aguda, y de acuerdo a los tipos de células involucradas, puede ser linfocítica o mieloide. Por eso los cuatro principales tipos de leucemia son:

  • Leucemia linfocítica aguda.
  • Leucemia mieloide aguda.
  • Leucemia linfocítica crónica.
  • Leucemia mieloide crónica.


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Signos y síntomas

Los síntomas más frecuentes de la leucemia incluyen:


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Tratamiento

El tipo de tratamiento que se administra para la leucemia depende de muchos factores, entre otros, la edad del individuo y su condición general de salud. Algunos de los tratamientos más comunes para la leucemia incluyen:

  • Quimioterapia: es el tratamiento más común para pacientes con leucemia. Por medio de compuestos químicos, que pueden tomarse solos o combinados, se busca eliminar las células cancerosas leucémicas.
  • Terapia biológica: busca que el sistema inmunológica del paciente se fortalezca, reconozca las células leucémicas y las elimine.
  • Trasplante de médula ósea: se utiliza cuando las células de la médula ósea han perdido su capacidad para producir células sanguíneas normales, lo que puede darse como consecuencia de la quimioterapia. Es muy difícil conseguir un donante compatible.
  • Radioterapia: por medio de rayos X y otro tipo de radiaciones se detiene el crecimiento y se eliminan las células cancerosas.
  • Trasplante autólogo: cuando aún las células de la médula ósea pueden funcionar adecuadamente, se extrae una parte de estas y se conservan para ser aplicadas cuando sea necesario. Esto mejora las posibilidades del paciente, eliminando el riesgo de incompatibilidad.


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Prevención

Para la mayoría de tipos de leucemia se desconoce la causa y los factores de riesgo, por esto no se pueden establecer comportamientos preventivos totalmente eficaces. Sin embargo, como en otros tipos de cáncer, se piensa que evitar el contacto con el humo de tabaco, puede ser de utilidad.
Desde la década del 2000, se han empezado a probar algunas vacunas para la leucemia, pero los resultados de la investigación no son concluyentes.

Consulte con el médico.


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Bibliografía

1. La leucemia. The Leukemia & Lymphoma Society. 2007. 28 pp.
2. Instituto Nacional del Cáncer. Lo que usted necesita saber sobre la leucemia. http://www.cancer.gov/espanol/tipos/necesita-saber/leucemia/page2. Recuperado en agosto 29 de 2011.
3. Mayo Foundation for Medical Education and Research (MFMER). Leukemia. http://www.mayoclinic.com/health/leukemia/DS00351.  Recuperado en agosto 29 de 2011.


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